Introduccion a la historia de la Quimica. Los pasos hacia la ciencia

Cuando Caminamos…

los primeros pasos hacia el encuentro con la ciencia química.

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Cuando iniciamos a caminar ocurren tantas experiencias; tropiezos, caídas, desesperación, alegría, etc., que todas ellas son indispensables en el proceso de aprendizaje. Sucesos que generan ciertos pensamientos y emociones. Es así que al recorrer la vista por la historia de la química podemos observar que ocurrieron intentos por lograr un crecimiento que otros factores lo impidieron, avances significativos por la importancia que tuvieron ciertos descubrimientos y aplicaciones en mayor medida que otros, también hubo tiempos “perdidos” cuando la actitud de quienes ejercían la práctica de esta ciencia no les permitió ir más allá de lo evidente, es decir, no llegaron a analizar y a profundizar en las causas que generaban lo que observaban en la naturaleza. Lo curioso es que cuando iniciamos a caminar no sabemos a dónde queremos ir ni por qué queremos ir, simplemente queremos movernos, porque nos genera alegría poder desplazarnos ya que es una forma también de
independizarnos. Esa ausencia de razonamiento para descubrir el por qué y el para qué de nuestros primeros pasos solo denota una capacidad que aún falta desarrollar, que requiere de tiempo y educación, adiestramiento, que viene a
través de la práctica en el caminar, ya que a medida que avanzamos seguimos descubriendo innumerable cantidad de factores que nos indican continuar o no por ese camino.

El enfoque que damos a las cosas que hacemos, decimos, pensamos, etc. está determinado por el interés que tenemos sobre ellas, y tanto será ese interés que descartará otras posibilidades. Es de esta misma manera que la ciencia química fué poco a poco siendo descubierta a medida que se enfocaban en ella quienes la ejercían, precisamente en la medida que se interesaban en conocerla. Es esta razón, el interés de gran cantidad de personas, lo que determinó su crecimiento y desarrollo.

A continuación, la profesora Soledad Esteban Santos de una forma  agradable e ingeniosa nos relata los pasajes del pasado que permitieron a la química  consolidarse como una ciencia.

Los pasos hacia la ciencia

 

Una propuesta de Soledad Esteban Santos

Hoy continuamos con nuestro recorrido por la historia de la química. La evolución de la química desde la prehistoria hasta la actualidad es el contenido de esta serie de programas basado en la obra de la profesora Soledad Esteban Santos.

En el capítulo de hoy conoceremos las primeras relaciones del hombre con la química. Las primeras técnicas y los primeros trabajos con los metales llevados a cabo en la antigüedad. Cómo toman forma poco a poco las teorizaciones sobre la materia a lo largo de los siglos hasta llegar en el siglo XVI a dar señales de querer transformarse en una verdadera ciencia. Los expertos tienen claro que desde los inicios de la vida del hombre en la tierra existe una relación con la química.

Soledad Esteban Santos: El fuego es una reacción de combustión, una reacción química muy clara y además de la aplicación del fuego vinieron las primeras tecnologías de los hombres, por ejemplo en la cerámica. La cerámica no es nada más que la transformación química del barro, del material que utilizaban para hacer sus vasijas y sus utensilios, pues reacciones por el calor, al calentarlo con el fuego sufría una serie de transformaciones y entonces esa es una clara reacción química, una tecnología realmente.

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La utilización del fuego permite importantes avances. Con él, el hombre puede llevar a cabo transformaciones de la materia que le serán de gran provecho. La fabricación de cerámica o de vidrio son claro ejemplo de ello.

Soledad Esteban Santos: También el hombre de la prehistoria utilizaba productos químicos cuando pintaba en las grutas esas maravillosas pinturas que nos han quedado, las pinturas rupestres donde expresaban sus sueños, sus miedos, sus mitos. Los pigmentos que utilizaban eran realmente productos químicos, bien, minerales casi todos, algunos de origen vegetal pero son productos químicos.

Desde los albores de la humanidad la observación de la materia y los beneficios que se obtienen de ella al manipularla influyen directamente en la vida cotidiana del hombre y en su cultura.

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Soledad Esteban SantosDe la edad del cobre se van pasando a la edad del bronce, ya conoce esta aleación y sus propiedades. El bronce es una aleación de mayor dureza, que le permite obtener utensilios más duros y sobre todo para la guerra tener armas de mayor fuerza, con las cuales puede vencer al enemigo que no estaba en posesión de este metal.

Las transformaciones químicas del hierro hechas por los hititas y su posterior utilización como arma de lucha son un ejemplo de la estrecha relación que mantiene la historia de la química con la historia de la humanidad.

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Soledad Esteban SantosLos hititas, de los cuales hay un museo maravilloso en la ciudad de Anatolia, con todos los restos de los hititas y la manufactura del hierro que conocieron y pudieron darle una mayor tenacidad, entonces, la posesión de este metal dio una fuerza enorme a este pueblo tan guerrero, ¿por qué? porque era mucho más fuerte las armas de hierro que las armas con bronce por ejemplo. Entonces vemos la gran influencia que la química pudo haber tenido también en la evolución de la humanidad.

Según los expertos, el primer metal obtenido artificialmente fue el cobre, su más antigua producción se encuentra en Egipto. La utilización de productos químicos por los egipcios a quedado expuesta no solo a través de los restos arqueológicos, sino también a través de los testimonios escritos.

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Soledad Esteban SantosLos testimonios escritos que han quedado de los egipcios son los papiros de Smith y sobre todo el de Everest, de una antigüedad de 1550 antes de Cristo. Estos dos papiros aunque realmente son papiros que corresponden a medicina, a la medicina egipcia, contienen multitud de referencias y de utilización de muchos productos químicos, por ejemplo, uno de ellos es el natrón. El natrón, etrén de la escritura jeroglífica egipcia, que después fue el natrón para los romanos, era una sal que estaba constituida principalmente por carbonato sódico y que era obtenida por los egipcios, en los lagos salados de la zona de Alejandría. Entonces este natrón, carbonato sódico, como he dicho básicamente, era muy utilizado como el álcali de la antigüedad y los egipcios lo utilizaban por ejemplo en sus momificaciones y en multitud de otros usos para preparar también por ejemplo el vidrio con otros componentes pero sobre todo para sus embalsamamientos y para sus prácticas también médicas.

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El saber químico de la antigüedad era un saber empírico. Aquellos hombres no se proponían buscar la razón que se oculta detrás de las reacciones de la materia ni el por qué ocurría lo que ocurría.

Soledad Esteban Santos: Los primeros en cuestionarse cómo era la materia, hacerse una pregunta acerca de la naturaleza de la materia que nos rodea fueron los filósofos griegos, los llamados filósofos de la naturaleza, y en este sentido hay aportaciones muy importantes, fundamentales no solamente para las épocas de la antigüedad sino que tuvieron una repercusión a lo largo de toda la Edad Media y de tiempos posteriores.

En los textos griegos, desde aproximadamente 500 años antes de Cristo, las referencias a la química práctica son escasas. La atención de los pensadores griegos se centra en establecer una ciencia general de la materia por medio de la filosofía natural.

Soledad Esteban Santos: El primero tal vez en cuestionarse la naturaleza de la materia fue Tales de Mileto. Tales de Mileto pensaba que toda la materia provenía del agua. El agua sería el principio general de la naturaleza, del agua estarían compuestas todas las demás materiales presentes en nuestro mundo. Esta idea también se encuentra en muchas teogonías antiguas, por ejemplo en la biblia, en el libro del génesis también se nos habla de que en principio estaba el agua, y del agua fueron derivando todas las demás materias de nuestra naturaleza.

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Tales de Mileto

Los filósofos presocráticos mencionan ya en el siglo sexto antes de Cristo algunos materiales como el acetato de cobre, el plomo, el carbonato de zinc. Uno de ellos, Empédocles sostiene la existencia de cuatro elementos: tierra, aire, agua y fuego, que mezclándose entre ellos originarían todas las sustancias que se perciben en el mundo.

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Soledad Esteban Santos: Aristóteles, tomando la idea de los cuatro principios de Empédocles, lo que hace es pensar que la materia realmente sería algo informe, amorfo y lo que le infundiría unas cualidades serían unas series de características como era el frío, el calor, la humedad o la sequedad.

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La idea de Aristóteles, de que la materia es informe y lo que le da identidad son las cualidades, es el germen del concepto de la transmutación. La transmutación sostiene que una materia se puede transformar en otra. Los metales por ejemplo podrían transformarse en oro. Esta idea a quitado el sueño a muchos individuos a lo largo de la historia.

Soledad Esteban Santos Otra escuela, la de los Epicúreos, retoma la idea de los átomos de Demócrito, entonces, lo dan una mayor explicación diciendo que los átomos caerían libremente y entonces al caer girarían y reaccionarían entre sí dando lugar a todas las sustancias de la naturaleza. Las ideas de Epicuro fueron rechazadas durante muchísimo tiempo por considerar que negaban el alma humana, incluido en toda su idea filosófica y es retomada (las ideas de los epicúreos) por un latino, por Lucrecio, que escribió el libro “De rerum natura”, “de la naturaleza de las cosas”, que es donde se recogen la mayoría de las ideas filosóficas de Epicuro, ya que de este no han quedado prácticamente ningún resto o casi ningún pocos restos escritos.

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Epicuro

Las filosofías sobre la materia desarrolladas por los pensadores griegos tienen todas ellas un punto en común, son reflexiones de tipo lógico y por eso no estuvieron acompañadas por ningún tipo de experimentación. Esto define un panorama singular en la historia de la química.

Soledad Esteban Santos: en la antigüedad nos encontramos con dos situaciones paralelas, por una parte tenemos un gran saber empírico de todos los, las personas, todos los hombres que practicaban la química, que practicaban la química con gran conocimiento, en muchos de los casos, de sus reacciones y de las propiedades de los materiales pero no acompañaba en esto un pensamiento, una reflexión de por qué ocurrían o por qué tenían lugar estas reacciones y por otra parte tenemos la filosofía griega que se cuestiona cuál es la naturaleza de la materia pero no acompaña sus pensamientos y sus reflexiones con una ratificación de tipo experimental, por tanto la ciencia, la química, la química como ciencia, quedó muy detenida por este motivo, estas dos corrientes que no confluían entre sí, por una parte experimentación sin reflexión teórica y por otra parte reflexión teórica sin un apoyo experimental.

Las prácticas alquímicas no se quedaban en la búsqueda de la piedra filosofal y del elixir de la vida como algunos especialistas sostienen. La profesora Soledad Esteban indica que esta corriente de la historia de la química tiene un alto contenido de espiritualidad.

Soledad Esteban Santos: Es en la ciudad de Alejandría como hemos mencionado en el capítulo anterior donde se recoge todo este saber, este saber del hacer químico de las zonas del oriente (próximo y medio) y también de los conocimientos de los griegos. Se va desarrollando así en la época de los años de la antigüedad, la alquimia, la alquimia que se llama alquimia griega, o alquimia griegoegipcia podríamos decir, que dio lugar a gran cantidad de alquimistas, a gran cantidad de escritos. Nos han quedado muchos dibujos sobre materiales y aparatos de laboratorio, sobre todo los de destilación y habíamos mencionado a María la Ebrea, había otra mujer que se llamaba Cleopatra y sobre todo Zósimo.

A Zósimo se le atribuye la utilización por primera vez de la palabra “chemeia” para referirse a las prácticas alquímicas de la época. Esta palabra es la antecedente más probable de la palabra química.

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Dibujo de un aparato de destilación de Zósimo de Panópolis.

Soledad Esteban Santos: En Alejandría habían confluido no solamente el saber de la práctica química sino también corrientes como es el gnosticismo, las corrientes herméticas de Hermes Trismegisto. Entonces todo ello había confluido en hacer, en unir a esta práctica química una filosofía pero de la búsqueda de la entidad y de la naturaleza del ser humano.

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Hermes Trismegisto

La amalgama de las diversas corrientes esotéricas que conforman parte de la alquimia, es el motivo por el que algunos historiadores le adjudican una dimensión de arte cósmico.

Soledad Esteban Santos: Todo este saber de los alquimistas de Oriente Medio fue conocido por los árabes. Cuando los árabes invaden toda la zona de Egipto entran en contacto con este saber de los químicos de Alejandría, también con los textos de la biblioteca de Alejandría, entonces los unen a sus propios conocimientos, ellos también tenían conocimientos químicos de ellos mismos y sobre todo de sus contactos con China y con la India, entonces con esto, todos estos conocimientos realizan una verdadera amalgama a la que unen sus propias experiencias.

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A partir del siglo VII,  los árabes traen los haberes de la alquimia al continente Europeo con más intensidad en España y en el sur de Italia, donde se instalan. En Salerno se encuentra la que hoy es considerada la farmacia más antigua de Europa.

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Soledad Esteban Santos: En esto, la escuela de traductores de Toledo tubo una gran repercusión porque traducían los textos griegos a los árabes y de ahí también al latín. Entonces llevaron el conocimiento de toda la, el saber de los árabes a los cristianos a través de esas traducciones. También la Universidad de Córdoba tenía gran cantidad en su biblioteca de textos escritos con todo este saber, entonces los, de esta manera los cristianos van conociendo todo el saber de los árabes y van construyendo poco a poco su saber y se van surgiendo personalidades del occidente cristiano que también hacen importantísimas aportaciones a la alquimia.

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A mediados del siglo XV, cuando el imperio romano toma Constantinopla da inicio la edad moderna, con ella se instala un periodo de cambio para la historia de la humanidad: El Renacimiento.

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Soledad Esteban SantosEl occidente cristiano vuelve a tomar conocimiento de los textos griegos y latinos de la antigüedad clásica, se renace, de ahí viene el nombre ¿no?, se renace porque se vuelve a tomar la razón como el fundamento de todo conocimiento. El hombre es capaz de conocer por si mismo, y de razonar y de conocer la naturaleza.

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Estas ideas tienen una enorme influencia en todos los ámbitos; en la literatura, en el arte y por supuesto también en la ciencia. La historia de la química va a dar un nuevo giro.

Soledad Esteban Santos: En la ciencia el ser humano se empieza a cuestionar por qué ocurren los fenómenos y esto va a tener una incidencia, directa, por ejemplo en la física, en la, en la astronomía, en la fisiología y en la química también pero en la química tendrá cierto retraso con respecto a las otras ciencias.

La química estaba muy influida por las ideas de la alquimia y estas ideas provocan en parte el retraso en su evolución con respecto al de las otras ciencias.

Soledad Esteban SantosHay que tener en cuenta que la alquimia tenía un lenguaje secreto, secreto porque el iniciado en los secretos de la alquimia tenía la obligación de mantener ese secreto y no darlo a conocer nada más que a los iniciados. Por otra parte los alquimistas muchas veces eran perseguidos y esto los obligaba a mantener un lenguaje alegórico, secreto y con una simbología muy complicada, entonces este hecho también dificultaba la transmisión del conocimiento científico, la comunicación que es tan importante en toda investigación. Entonces esto como decía anteriormente trajo cierto retraso de de la evolución de la química, como tuvieron lugar en otras ciencias al aplicarles la razón al conocimiento, al conocimiento de la química.

La evolución de la química en el renacimiento se basa en tres pilares: la alquimia, algunos oficios tecnológicos (como el de los mineros y el de los metalúrgicos) y por último la medicina y la farmacia.

Soledad Esteban Santos: Los oficios tecnológicos sobre todo los conocimientos de los mineros y de los metalúrgicos fueron muy importantes para ir perfeccionando las prácticas de la química, ellos no tenían las ideas de los alquimistas en cuanto al misticismo y al misterio de los alquimistas, sino que eran químicos eminentemente prácticos, ellos hacían química para obtener unos resultados determinados y en este sentido los oficios de la metalurgia y de los mineros con sus distintos aparatos, sus distintos procedimientos aportaron unos increíbles avances a la evolución de la química.

El aporte de la alquimia al desarrollo de la química como ciencia no se da en el terreno de las ideas, sino en el del hacer práctico.

Soledad Esteban Santos: Los alquimistas a pesar de estas ideas tan misteriosas y tan alejadas de la realidad y del razonamiento del Renacimiento, lo que aportaron al conocimiento de la química fue una gran cantidad de técnicas de laboratorio: procesos de separación, de purificación; fueron perfeccionándose y de todos ellos más que nada las diversas técnicas de destilación.

Las tres corrientes que nutren la historia de la química: la alquimia, los oficios tecnológicos y la medicina y la farmacia confluyen en una de las figuras centrales del siglo XVI: Paracelso, su padre, médico de mineros lo inició en los conocimientos de la medicina y la alquimia.

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Soledad Esteban SantosParacelso, abrió, amplió estos estudios, en importantes centros europeos y él mismo fue profesor en la Universidad de Basilea. Era sobre todo médico pero también alquimista, entonces como médico era un médico que tenía una formación clásica pero al mismo tiempo fue un contestatario, porque luchó en contra de las corrientes oficiales de la medicina, de Galeno y de Hipócrates, no en cuanto a los principios de estas corrientes médicas sino en cuanto a la actuación de los médicos oficiales y él mismo creó una nueva rama para la química que se llama iatroquímica.

La iatroquímica desarrolla la obtención de medicamentos a través de reacciones químicas con minerales; hasta entonces casi toda la medicina era de origen de extracto de tipo vegetal.

Soledad Esteban Santos: Con la iatroquímica se crea una nueva escuela de médicos pero que también eran químicos y que basaban su hacer químico y su hacer médico en esta confluencia, la obtención de medicamentos de origen mineral y qué decir que Paracelso, una parte, una persona interesantísima obtuvo con estos medicamentos y con sus principios unas sanaciones que en su momento hicieron, dejaron una huella enorme, causaron una impresión enorme, por lo cual tenía innumerables seguidores que le seguían ciegamente pero también tuvo unos detractores muy fuertes.

A los seguidores de Paracelso, los iatroquímicos, se debe la enseñanza de la química en las aulas y la creación de los primeros textos de estudio de química.

Soledad Esteban Santos: Esta escuela iatroquímica abre una rama importantísima para la química, realmente es el precedente de la tan actual química médica, ¿no?, de toda la farmacología, sería la iniciadora y además que contribuye enormemente al ir introduciendo también la razón en la práctica, en la práctica química y con ello a la evolución de la química como ciencia.

En los iatroquímicos aún perviven conceptos de la alquimia antigua y medieval pero sin duda en el siglo XVI se basa significativamente en la práctica química y en la construcción de un cuerpo teórico, entre otras cosas se empieza a sistematizar el lenguaje químico y a construir la didáctica de esta ciencia.

Lo verdaderamente esencial es que el razonamiento, fruto del espíritu imperante en el renacimiento llega al mundo de la química para instalarse, pero eso tendremos oportunidad de verlo en los próximos programas de esta serie.

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